Rising by Lifting Others | Avanzamos cuando ayudamos a los demás
DISTRICT | February 20, 2020
Rising by Lifting Others | Avanzamos cuando ayudamos a los demás

Empowering Parent Leaders on Chicago’s South Side

 

Mirlene Dossous believes her grandfather was the catalyst for her career in community organizing. As a farmer in Haiti, he opened up his home every week to those who had less than him. Her parents continued this tradition—they welcomed Haitian immigrants into their home in Chicago’s South Shore neighborhood and helped them adjust to the city by teaching them about taking the bus and finding a job. Mirlene was raised with the idea that if you have more, you give back to help others. 

Now, in her role as a Family and Community Engagement (FACE) manager for Chicago Public Schools (CPS), Mirlene gives back to the community in three ways. First, she acts as a counselor for parents, principals, and community members by listening to their concerns and working directly with them to find the right solution to their problems. She also mentors parents by helping them grow as parent leaders and engage in their children’s schools. Finally, she acts as a “resource connector” by identifying needs within her school communities and supporting schools and community partners to foster meaningful partnerships to help fill gaps in services. 

Mirlene has served as a FACE manager in Chicago’s Englewood and Auburn Gresham communities for almost ten years, and her constant presence in the community has helped her build strong relationships with a diverse group of school and community leaders. Even after more than 20 total years of community work on Chicago’s South and West Sides, she continues to be inspired by the dedication she sees from community members every day. 

“Something that I don’t think a lot of people, including myself at one point, fully realize is that there are a lot of community partners, as well as parents and residents, who are fully vested in Englewood,” she said. “They’re very proud to live in Englewood, and they want to see the best for their kids and their community. They know that Englewood is on the rise.” 

Mirlene frequently creates educational initiatives to further develop parents’ and community members’ tenacity and transform their passion into positive results for their school communities. One example is her ten-week Parent Leadership Institute, where she trains a group of parents on how family and community engagement connects to student achievement. 

“I had one parent who I met right when I started [as a FACE manager] who needed additional support and capacity building,” she said. “She was in my first Parent Leadership Institute class, and she has leveraged what she learned to create a parent engagement center at her school and is now one of many valued and recognized parent leaders in the entire district.”

Scott Joplin Elementary School

Even though she is completely committed to her job and the communities she serves, Mirlene will not be a FACE manager forever. She believes that the very nature of the position is to build the capacity of others to step into the role once you feel like you have accomplished your goals. Mirlene is currently co-facilitating what she calls “Be the Healing Parent Conversations,” which are meant to inform parents about the district’s renewed focus on equity and help them explore what equity looks like in their children’s schools.  

Many of Mirlene’s parent workshops approach community leadership in ways one might not expect from a school district. For example, one of her Parent University workshops focuses on entrepreneurship, which helps parents learn how to start a business or grow an existing business. This year, she’s also unveiling a new workshop on podcasting for educators to give her principals and parent leaders an opportunity to explore audio as a potential method of communicating information with parents and community members. 

“I’m very proud of our Parent University at Scott Joplin Elementary. Principal Mason and the school community have really embraced it and have been a great partner and collaborator, which has allowed us to roll out some really cool programs,” she said. “We’re definitely looking to expand; I think the ultimate goal would be to add another Parent University to service our community and network of schools.”

In the future, Mirlene says that it would also be beneficial for CPS to partner with City Colleges of Chicago to have a specialized Parent University for parents who are looking to go back to school. It’s an ambitious goal, but as she has proven countless times in the past eight years, your vision can become reality when you have the best interest of your families and community at heart.


Empoderando a los padres líderes en el sur de Chicago 

Mirlene Dossous reconoce que su abuelo la inspiró a seguir una carrera en la organización comunitaria. Cuando se dedicaba a la agricultura en Haití, él les invitaba a las personas necesitadas a su casa cada semana. Los padres de Mirlene continuaron esta tradición: recibieron inmigrantes haitianos en su casa ubicada en la vecindad South Shore de Chicago y les ayudaron a adaptarse a la ciudad enseñándoles a tomar el autobús y a encontrar un empleo. Ellos inculcaron en ella el principio de que el que tiene más, debe dar a los demás.

Ahora, como mánager de Participación Familiar y Comunitaria (FACE) de las Escuelas Públicas de Chicago, Mirlene aporta a la comunidad de tres maneras. En primer lugar, es una asesora de padres, directores y miembros comunitarios que escucha sus inquietudes y busca la mejor solución a sus problemas. Además, como mentora se dedica a enseñarles a los padres habilidades de liderazgo y maneras de involucrarse en el estudio de sus hijos. Por último, se encarga de identificar y recomendar recursos que satisfagan las necesidades de sus comunidades escolares. También brinda apoyo a las escuelas y los socios comunitarios, con el fin de fomentar colaboraciones significativas que ayuden a reducir la brecha en los servicios. 

Mirlene ha trabajado como mánager de FACE en las comunidades de Englewood y Auburn Gresham en Chicago por casi diez años. Por lo tanto, su presencia constante en la comunidad la ha ayudado a establecer relaciones sólidas con un grupo diverso de líderes escolares y comunitarios. Incluso después de más de 20 años de trabajar en las vecindades en el sur y oeste de Chicago, sigue inspirándose por la dedicación diaria de los miembros comunitarios.

“Posiblemente muchas personas, incluyéndome a misma en un momento dado, no son conscientes de que hay muchos socios comunitarios, padres y residentes que están plenamente comprometidos con Englewood”, dijo. “Están muy orgullosos de vivir en Englewood, y quieren ver los mejores cambios para sus hijos y comunidad”. Saben que Englewood está progresando”. 

Mirlene  frecuentemente crea iniciativas educativas para desarrollar aún más la tenacidad de los padres y los miembros comunitarios y para transformar su pasión en resultados positivos que ayuden a sus escuelas. Un ejemplo de éstas incluye el Instituto de Liderazgo para Padres, un programa en el que le enseña a un grupo de padres, por diez semanas, sobre la participación familiar y comunitaria para mejorar el rendimiento estudiantil.

“Una madre de familia que conocí justo cuando empecé [mi trabajo de mánager de FACE] necesitaba apoyo adicional y desarrollo de capacidad”, dijo. “Ella adquirió conocimientos necesarios, durante mi primera clase del programa, para crear un centro de participación familiar en la escuela de su hijo. Por ello, se ha convertido en una de las madres de familia más destacadas y reconocidas en todo el distrito”. 

Aunque Mirlene está completamente comprometida con su trabajo y las comunidades que atiende, no será mánager de FACE para siempre. Cree que la misma naturaleza del cargo es hacer desarrollar las habilidades de los demás para que puedan asumir su función una vez que sientan que han logrado sus objetivos. Actualmente facilita, con otros encargados, un programa llamado “Be the Healing Parent Conversations”, que tiene como objetivo informar a los padres sobre el nuevo enfoque equitativo del distrito y las maneras como esto ha sido implementado en las escuelas.  

Muchos de sus talleres abordan el liderazgo comunitario en maneras que ningún miembro del distrito escolar se esperaría. Por ejemplo, uno de sus talleres de la Universidad de Padres se centra en el emprendimiento y les enseña a los padres a empezar o hacer crecer un negocio. Este año también está dando a conocer un nuevo taller sobre podcasting para que los directores y padres líderes consideren el audio como un posible método de comunicar información a los padres y los miembros comunitarios. 

“Estoy muy orgullosa de nuestra Universidad de Padres en la Escuela Primaria Scott Joplin, ya que ha sido promovida de manera activa por la directora Mason y la comunidad escolar, quienes han sido grandes socios y colaboradores. Por lo tanto, nos han permitido desarrollar algunos programas muy interesantes”, dijo. “Definitivamente planeamos seguir expandiendo los programas; creo que el objetivo final sería crear otra Universidad de Padres para atender a nuestra comunidad y redes escolares”.

Mirlene expresa que en el futuro también sería beneficioso que CPS colaborara con City Colleges of Chicago para crear una Universidad de Padres para aquellos que deseen regresar a la escuela. Es un objetivo ambicioso, pero como lo ha demostrado incontables veces en los últimos ocho años, tu visión puede convertirse en realidad cuando llevas en tu corazón el mejor interés de las familia y la comunidad.